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Cóctel amargo para el azucar
La producción de azúcar en la Argentina es una de las primeras actividades agroindustriales con que contó el país, y para su desarrollo tuvieron mucho que ver los jesuitas, que fabricaron los primeros trapiches que hubo en el noroeste, la principal z ...
 

 
Ambito Financiero 23-10-2015 - Susana Merlo La producción de azúcar en la Argentina es una de las primeras actividades agroindustriales con que contó el país, y para su desarrollo tuvieron mucho que ver los jesuitas, que fabricaron los primeros trapiches que hubo en el noroeste, la principal zona productiva.

Este producto, el más regulado del mundo, pasó localmente por alternativas variadas en las que las crisis no fueron hechos extraordinarios, aunque la evolución del cultivo muestra volúmenes crecientes a lo largo del tiempo; al menos, así había sido hasta ahora. Es que todos los eslabones de la cadena coinciden en que la actividad atraviesa hoy por una de sus peores crisis en décadas, incluso a la par de los 60, cuando el Gobierno de Juan Carlos Onganía llegó a cerrar once de los más grandes ingenios de la época, con la consecuente pérdida de pequeños y medianos productores que debieron dedicarse entonces a otros rubros.

Ahora la sobreproducción mundial (agravada por la desaceleración económica) que determinó una acumulación de stocks estimada en la demanda anual (sumando a los cinco principales países compradores) provocó una fuerte caída de los precios de casi el 50%, pasando de u$s 0,24 la libra, a u$s 0,11, aunque después se recuperaron hasta u$s 0,14.

A esto se debe sumar cierta recuperación del volumen de producción local por las buenas condiciones climáticas del último ciclo que, aunque sensiblemente menor al esperado, permitió un aumento de lo cosechado de alrededor de 20%, pero sin posibilidad prácticamente de exportar (por pérdida de competitividad, atraso cambiario, aumento de los costos, etc.), todo lo cual confluyó para determinar un panorama oscuro.

A esto se suma que en las principales provincias productoras de azúcar Tucumán, Jujuy y Salta- el marcado retroceso que está registrando el cultivo de soja, especialmente por baja renta y alto costos de los fletes, viene dejando tierras nuevamente libres para ser ocupados por caña, que encuentra en esa zona uno de sus hábitats productivos más favorable. Se estima que ya superan las 100.000 hectáreas las que entran en este grupo, aunque la cifra podría ser sensiblemente mayor.

El panorama sombrío se completa con Brasil, principal productor-exportador mundial de azúcar, que devaluó casi ***100*** en dos años recuperando fuertemente la competitividad, y cuyos costos productivos del cañaveral son la mitad de los de Argentina (u$s 15 por hectárea vs u$s 30).

Con un consumo local promedio de unos 40 kilos por habitante y por año, aunque no está entre los mayores del mundo, el azúcar no tiene demasiadas posibilidades por el lado de un abrupto aumento en la demanda interna, por lo que la salida debe ser, necesariamente, por el lado de la exportación y por el aumento del porcentaje de corte de los combustibles con bioetanol. Hoy con el 10% que permite la ley se absorbe alrededor de 15% del total de caña, con la que se producen unos 400.000 metros cúbicos de bioetanol, mientras que se estima que elevando el corte en 2-3 puntos, se ocuparía aproximadamente el 18% del total de caña para el Plan Biocombustible. Esto permitiría eliminar los actuales excedentes de materia prima, trasladando demanda de la producción de azúcar hacia la de bioetanol.

A su vez, con medidas como la señalada también se evitaría un nuevo golpe a los productores, muchos de los cuales están pensando en no cosechar en esta campaña, debido a los altos costos, dejando que las plantas sigan creciendo para el próximo ciclo, lo que obviamente también provocaría un duro golpe económico en las dos provincias donde la caña tiene más incidencia: Tucumán y Jujuy.

La gravedad de la situación se manifiesta claramente por los precios internos del azúcar que se mantienen en $200 para la bolsa de 50 kilos, valor similar al que se registraba hace 5 años.

Conflicto tecnológico

Como si no fuera suficiente, un conflicto adicional se cierne sobre el sector, esta vez por el lado de la tecnología ya que están muy avanzadas las investigaciones en los principales institutos: el Santa Rosa y el Obispo Colombres, sobre cañas transgénicas que, si bien son muy positivos pues salvan algunos problemas productivos, pueden generar distintos problemas desde lo comercial al no estar asegurada la separación e identificación de los materiales, lo que podría poner en riesgo algunos mercados azucareros. Sin embargo, los ingenios orientados al bioetanol, presionan para liberar su utilización dadas las ventajas de costos y, fundamentalmente, de seguridad productiva que ofrecen los nuevos materiales.

Los que están en la vereda de enfrente, por su parte, argumentan que Brasil, que posee estos materiales hace años, sin embargo no los libera para no arriesgar su muy fuerte mercado de exportación de azúcar, y a pesar de que el 60% de la caña brasileña va destinada al biocombustible, y el resto al dulce alimento, ecuación exactamente inversa a la que hay en Argentina donde más del 80% se destina al azúcar para consumo humano.

Mientras se suscitan estos debates entre los privados, las soluciones para la producción distan de aparecer y ahora todas las expectativas se centran en el nuevo gobierno, que pueda corregir rápidamente algunas de las variables para evitar que las empresas de los distintos eslabones se sigan endeudando o, directamente, desapareciendo como ocurre con los productores.
 

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